¿Qué pasa con los sistemas enfermos?

El 5 de marzo de 2006, la revista de noticias de la televisión CBS, 60 Minutes, presentó un reportaje titulado "Hospitales: ¿Es el precio correcto?". El reportaje se centraba en el aumento de los costes de la atención hospitalaria, especialmente para los estadounidenses sin seguro médico, y en los cargos exponencialmente más altos que se les facturan, que son hasta cuatro veces mayores que los mismos servicios cobrados directamente a las compañías de seguros médicos.

Tenga en cuenta

La información era legítima y bastante detallada con respecto a dichos gastos, basada en gran medida en la información suministrada por el defensor de los pacientes y activista de la comunidad, K.B. Forbes, famoso por su programa de radio en español de Los Ángeles, CA y también llamado ex secretario de prensa del conservador, Pat Buchanan. Pero la cobertura de este tema por parte de 60 Minutos parece aún más notable, porque se había presentado como un fenómeno reciente.

Estas urgencias entre las familias de clase media no son una novedad y están presentes desde hace tiempo. Sin embargo, es un problema que se ha ido agravando a medida que Estados Unidos 15% anualmente desde finales de la década de 1990. Además, la falta de uniformidad entre las compañías de seguros y los tipos de cobertura ofrecidos sigue siendo un problema constante. Lo que es más, la ausencia de una demostración minuciosa por parte de 60 Minutos sobre los factores que contribuyen a que estas familias y miles de otras como ellas sean vulnerables por los actuales sistemas de atención de la salud en el lugar, no fue realizada por la CBS, pero sigue siendo importante para comprender. Sin dedicar más tiempo y explicaciones, 60 Minutos hizo un flaco favor a estas personas poco instruidas en el tema.

Entendámoslo

Ningún adulto empleado, jubilado o discapacitado estadounidense es inmune a reconocer el efecto de la espiral de costes fuera de control de la atención hospitalaria, la atención ambulatoria y los gastos farmacéuticos. Aunque el empleador siga asumiendo la mayor parte de los gastos, cada vez más empresas exigen a los empleados que paguen deducibles más altos y copagos mayores. Según la Kaiser Family Foundation y el Health Research Educational Trust, las primas de los trabajadores por cuenta ajena en 2005 ascendieron a una media de $10.880,00 anuales para la cobertura familiar o $907,00 al mes y $4.024,00 o $335,00 al mes para la cobertura individual.

Sin embargo, el motivo de que los precios sean tan elevados es una combinación de muchos factores. Sin embargo, muchos directores generales y responsables políticos a nivel estatal y nacional siguen guardando silencio a la hora de abordarlos de forma constructiva. Los despidos masivos, tanto en la producción como en los puestos de trabajo de cuello blanco, en lugar de una mano de obra más económica y libre de beneficios en el extranjero, los fuertes grupos de presión, tanto en el negocio farmacéutico como en el de la salud, que se salen con la suya en el Congreso de Estados Unidos, junto con el flujo incesante de extranjeros ilegales en todo Estados Unidos.

Tenga en cuenta

Estados Unidos es el único país industrializado del mundo que ha basado casi toda su cobertura sanitaria en planes proporcionados por el empleador. En la posguerra de los años 40, el país pudo confiar en que los costes de la sanidad fueran absorbidos por las empresas. Era un medio para que las empresas retuvieran a los buenos empleados al tiempo que se comprometían con la atención sanitaria preventiva, garantizando así una mano de obra sana. Sin embargo, en lo que parece un tiempo bastante corto, la desestabilización de la asequibilidad de la atención sanitaria ha visto cómo se manifestaba el mayor daño en las cinco décadas anteriores.

En la demostración de 60 Minutos falta, por ejemplo, la referencia a los 5.000 hospitales de todo EE.UU. el 50 por ciento de los costes pendientes de la atención médica en las salas de emergencia. Si bien algunos extranjeros ilegales están acogidos a Medicaid, los que son indigentes tienen derecho a recibir atención en virtud de la Ley de Tratamiento Médico de Emergencia y Trabajo Activo (EMTALA) de 1985. Así, los hospitales están obligados a atender a los no asegurados sin obligación de compensación por parte del estado o del gobierno federal.

Las estimaciones de la atención de emergencia gratuita a los extranjeros ilegales se sitúan entre 25% y 40% de atención indigente declarada. Y aunque en mayo de 2005 se promulgó una ley nacional que permite a los países solicitar subvenciones para obtener algún tipo de acuerdo federal, no se acerca, por ejemplo, a los $500 millones que sólo el estado de California gastó en precios no reembolsados en 2005. Sólo tiene derecho a un máximo de $70 millones de reembolso en total. Pero la EMTALA fue percibida como una red de seguridad para los indigentes y los enfermos, mucho antes de que los EE.UU.

Tenga en cuenta

Americanos que han caído en malos tiempos, sin tener la culpa. 60 Minutes tampoco se explayó sobre las razones por las que los estadounidenses de clase media podrían encontrarse cerca de la insolvencia. Sí, el reportaje trataba sobre el hecho de que a una persona trabajadora se le pidiera que pagara una factura de $250.000,00 por unos servicios exactos que sólo sumarían $50.000,00 si se hubieran cobrado a través de una aseguradora. Pero eso es sólo una parte del relato. Hay grandes empresas que despiden a sus empleados y les dan la opción de la indemnización por despido o de las prestaciones sanitarias, pero no de ambas. Cada vez hay más empresas que emplean una mezcla de contratistas independientes, contrataciones temporales y personal subcontratado para no tener que dar prestaciones sanitarias.

Hay personas despedidas que pierden su seguro médico en cuanto son despedidas y, dado que tienen enfermedades preexistentes, definidas como cualquier cosa, desde un brazo roto hasta la diabetes, según la aseguradora, ya no pueden obtener un seguro. Hay parejas de empleados despedidos que tienen seguro pero no son aceptados en la estrategia de sus cónyuges por la misma razón. Y hay personas con seguro médico que pueden tener deducibles de hasta $2.000 con una póliza de sólo 50-80% de la factura completa.

Incluso sin que los precios de los hospitales se hayan cuadruplicado, pagar decenas de miles de dólares de un gran saldo pendiente puede ser insuperable, incluso para una familia con unos ingresos medios de $50.000,00. La realidad poco difundida es que las familias que se declaran en quiebra como consecuencia de una deuda médica, en algún momento estuvieron aseguradas. Pero basta una enfermedad inesperada o una lesión catastrófica para que esas familias trabajadoras entren en crisis fiscal. Como la enfermedad lleva a la pérdida de ingresos o a la incapacidad, lo que conlleva la pérdida de la póliza, las facturas pueden descontrolarse a partir de ahí. Y en caso de pérdida de empleo, en los hospitales sin ánimo de lucro que sí ofrecen "cuidados de caridad", rara vez se ofrecen a pacientes con recursos como una vivienda.

Nota final

Los hospitales sólo entregan las facturas a las agencias de cobro que pueden embargar, y de hecho lo hacen, las propiedades de los pacientes. Sí, llevamos oyendo desde que Bill Clinton se presentó a la presidencia la primera vez que 45 millones de estadounidenses no tienen seguro médico. Pero teniendo en cuenta la aceleración del mercado internacional, una media de 3 millones de extranjeros ilegales que cruzan la frontera anualmente, y la escalada de los costes de la atención médica en dos dígitos anualmente, seguida de programas de seguros cada vez menos complacientes, sería difícil pensar que esa cantidad se haya mantenido estancada desde 1992. Indica que 45 millones es la cifra completa sin contabilizar de extranjeros ilegales que reciben atención médica gratuita.

Así, no espera que el gobierno federal reconozca que la población ilegal es un elemento que contribuye al problema. Mientras que el gobierno nacional da la bienvenida a un mercado global, los legisladores aún no ven con buenos ojos la tarea de manejar un sistema de salud fracturado que en un futuro no muy lejano amenaza con abastecer sólo a los más pobres y a los de mayor ingreso. Pero la salud preventiva puede convertirse pronto en una cosa del pasado para la clase media, obligando a muchos entre la clase media y la clase trabajadora a caer en el olvido.

La lección aquí es que tiene que haber un debate honesto no sólo sobre los costos de la atención médica, sino sobre la accesibilidad a la atención médica para las personas que están dispuestas a mantener su salud. Porque sin ella, no habrá base fiscal para mantener a flote los hospitales y los proveedores de asistencia sanitaria de Estados Unidos. Y para tener una discusión honesta, tanto el gobierno como los medios de comunicación deben admitir cómo se están invirtiendo los subsidios y reconocer finalmente que hay demasiados estadounidenses que lo merecen y que se están quedando atrás.

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